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Amazonas: cerca del punto de inflexión de pasar de selva tropical a sabana



Fuente: Phys - por Stockholm Resilience Centre - Octubre 2020

Una proporción más grande de la selva amazónica de lo que se creía, corre el riesgo de cruzar un punto de inflexión en el que se convertiría en un ecosistema de tipo sabana, según una nueva investigación. Se pensaba que estos cambios se producirían en décadas.


Una proporción más grande de la selva amazónica de lo que se creía, corre el riesgo de cruzar un punto de inflexión en el que se convertiría en un ecosistema de tipo sabana, según una nueva investigación. El estudio, basado en modelos informáticos y análisis de datos, se publica en la revista Nature Communications.


Las selvas tropicales son sensibles a los cambios que afectan a las precipitaciones durante largos períodos. Si las precipitaciones caen por debajo de un cierto umbral, las zonas pueden pasar a un estado de sabana.


"En alrededor del 40% de la Amazonia, las precipitaciones se encuentran ahora en un nivel en el que el bosque podría existir tanto en el estado de bosque lluvioso como en el de sabana, según nuestros hallazgos", dice el autor principal Arie Staal, ex investigador postdoctoral del Centro de Resistencia de Estocolmo y del Instituto Copérnico de la Universidad de Utrecht.


Cualquier cambio de la selva tropical a la sabana todavía tomaría décadas para tener un efecto completo, pero una vez en marcha el proceso es difícil de revertir. Las selvas tropicales sustentan una gama mucho mayor de especies que la sabana y juegan un papel mucho más importante en la absorción de dióxido de carbono de la atmósfera.


Las conclusiones son preocupantes porque algunas partes de la región amazónica están recibiendo actualmente menos lluvia que antes, y se espera que esta tendencia empeore a medida que la región se caliente debido al aumento de las emisiones de gases de efecto invernadero.


Staal y sus colegas se centraron en la estabilidad de las selvas tropicales de América, África, Asia y Oceanía. Con su enfoque pudieron explorar cómo responden las selvas tropicales a los cambios en las precipitaciones. "Utilizando los últimos datos atmosféricos disponibles y modelos de teleconexión, pudimos simular los efectos en la dirección del viento de la desaparición de los bosques para todos los bosques tropicales. Al integrar estos análisis en todo el trópico, surgió el cuadro de la estabilidad sistemática de los bosques tropicales", dice Obbe Tuinenburg, ex profesor adjunto del Instituto Copérnico de la Universidad de Utrecht y científico visitante del Centro de Resistencia de Estocolmo.


Fuente: The Guardian - Cambios proyectados en las lluvias y en el clima podrían cambiar radicalmente el Amazonas para el final de la década: En verde: Clima estable para selva tropical. En naranja: Región vulnerable inestable. Puede soportar selva o sabana.


El equipo exploró la resistencia de las selvas tropicales mediante el análisis de dos preguntas: Si todos los bosques de los trópicos desaparecieran, ¿dónde volverían a crecer? Y la inversa: ¿Qué pasaría si las selvas húmedas cubrieran toda la región tropical de la Tierra?


Estos escenarios extremos podrían informar a los científicos sobre la resistencia y la estabilidad de los verdaderos bosques tropicales. También pueden ayudar a los investigadores a comprender cómo responderán los bosques a los cambios en los patrones de precipitaciones a medida que aumenten los gases de efecto invernadero en la atmósfera.


Los investigadores realizaron las simulaciones comenzando con la desaparición de bosques en los trópicos en África, las Américas, Asia y Australia. Observaron cómo los bosques emergían con el tiempo en los modelos. Esto les permitió explorar la cobertura forestal mínima de todas las regiones.


Staal dijo: "La dinámica de los bosques tropicales es interesante. A medida que los bosques crecen y se extienden a través de una región, afectan a las precipitaciones - los bosques crean su propia lluvia porque las hojas desprenden vapor de agua, y ésta cae como lluvia en la dirección del viento. La lluvia significa menos incendios que conducen a más bosques. Nuestras simulaciones capturan esta dinámica".


El equipo ejecutó los modelos por segunda vez, esta vez en un mundo donde las selvas tropicales cubrían completamente las regiones tropicales de la Tierra. Este es un escenario inestable porque en muchos lugares no hay suficiente lluvia para sostener una selva tropical. En muchos lugares los bosques se redujeron debido a la falta de humedad.


Staal dice: "A medida que los bosques se reducen, recibimos menos precipitaciones en la dirección del viento y esto causa la desecación que lleva a más incendios y pérdida de bosques: un círculo vicioso".


Por último, los investigadores exploraron lo que sucedería si las emisiones siguen aumentando este siglo siguiendo el escenario de "muy altas emisiones" utilizado por el Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático (IPCC).


En general, los investigadores encontraron que a medida que las emisiones aumentan, más partes del Amazonas pierden su resistencia natural, se vuelven inestables y es más probable que se sequen y pasen a un ecosistema de tipo sabana. Observan que incluso la parte más resistente de la selva tropical se reduce en área. En otras palabras, una mayor parte de la selva tropical es propensa a cruzar un punto de inflexión a medida que las emisiones de gases de efecto invernadero alcanzan niveles muy altos.


"Si elimináramos todos los árboles del Amazonas en un escenario de altas emisiones, volverían a crecer en un área mucho más pequeña que la que crecería en el clima actual", dice el coautor Lan Wang-Erlandsson del Centro de Resistencia de Estocolmo.


Los investigadores concluyen que el área mínima que puede sostener una selva tropical en el Amazonas se contrae un sustancial 66% en el escenario de altas emisiones.


En la cuenca del Congo, el equipo encontró que el bosque sigue en riesgo de cambiar de estado en todas partes y no volverá a crecer una vez que se haya ido, pero que bajo un escenario de altas emisiones, parte del bosque se vuelve menos propenso a cruzar un punto de inflexión. Pero Wang-Erlandsson añade, "Esta zona donde es posible el rebrote del bosque natural sigue siendo relativamente pequeña. Ahora entendemos que los bosques tropicales de todos los continentes son muy sensibles al cambio global y pueden perder rápidamente su capacidad de adaptación", dice Ingo Fetzer del Centro de Resistencia de Estocolmo. "Una vez desaparecidas, la recuperación de las selvas llevará muchas décadas para volver a su estado original. Y dado que las selvas tropicales albergan a la mayoría de las especies mundiales, todo esto se perderá para siempre".


Los académicos descubrieron que las extensiones mínimas y máximas de las selvas tropicales de Indonesia y Malasia son relativamente estables porque sus precipitaciones dependen más del océano que les rodea que de las precipitaciones generadas como resultado de la cubierta forestal.


El estudio sólo exploró los impactos del cambio climático en los bosques tropicales. No evaluó el estrés adicional de la deforestación en los trópicos debido a la expansión agrícola y la tala.



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