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Cómo los todoterrenos conquistaron el mundo, a expensas del clima



Fuente: The Guardian - por Oliver Milman - 1 Sep 2020

Estos vehículos utilitarios arrojan 700 megatones de CO2 anualmente, alrededor de toda la producción del Reino Unido y los Países Bajos combinados.


Un nuevo análisis exclusivo de las emisiones muestra lo mucho más peligrosos para el clima que los SUVs son que los vehículos más pequeños, y cómo se han integrado en nuestras vidas.


Son los autos pesados que han conquistado el mundo. Extendiéndose desde el corazón de los Estados Unidos a una nueva generación de compradores ansiosos en China para dominar incluso las retorcidas y estrechas calles de Europa, el vehículo deportivo utilitario, o SUV, se ha abierto camino hacia la supremacía del automóvil con una embriagadora mezcla de conveniencia y fuerza de marketing.


El auge del SUV como el automóvil más importante del mundo ha sido tan rápido que las consecuencias de este nuevo estatus - los patrones alterados de la vida urbana, la calidad del aire, la seguridad de los peatones, dónde aparcar las cosas - todavía están en el punto de mira.


Pero cada vez está más claro que el impacto más profundo de los vehículos utilitarios deportivos se está produciendo en el marco de la crisis climática, donde su creciente popularidad está produciendo una nueva y vasta fuente de emisiones de la cocción del planeta.


El año pasado, la Agencia Internacional de Energía hizo un hallazgo que dejó atónitos incluso a sus propios investigadores. Los vehículos utilitarios deportivos fueron la segunda causa más importante del aumento mundial de las emisiones de dióxido de carbono en el último decenio, eclipsando a todo el transporte marítimo, la aviación, la industria pesada e incluso los camiones, que por lo general son los únicos vehículos que se ven más grandes que ellos en la carretera.





Cada año, los SUV arrojan 700 megatoneladas de CO2, casi toda la producción del Reino Unido y los Países Bajos juntos. Si todos los conductores de SUV se unieran para formar su propio país, se clasificaría como el séptimo mayor emisor del mundo.


Los activistas del clima pueden lanzarse en medio de nuevos oleoductos y cargar con la suficiente culpa como para no volar (flygskam) o "vergüenza de volar", se ha extendido desde Suecia a todo el mundo, pero una gigantesca, y creciente, causa de la crisis climática se ha deslizado casi sin ser notada a nuestro alrededor.


"El aumento mundial de los vehículos utilitarios deportivos está desafiando los esfuerzos para reducir las emisiones", admitió Fatih Birol, director ejecutivo de la AIE.


Los SUV alcanzaron un nuevo hito en 2019, superando por primera vez el 40% de todas las ventas de coches en el mundo. Las carreteras, aparcamientos y garajes del mundo contienen ahora más de 200m de SUV, ocho veces más que hace una década. La participación de los SUV en las ventas de automóviles en el Reino Unido se ha triplicado en los últimos 10 años, en Alemania el año pasado uno de cada tres coches vendidos era un SUV.


Combinando el peso de un rinoceronte adulto y la aerodinámica de un refrigerador, los SUV requieren más energía para desplazarse que los automóviles más pequeños y por lo tanto emiten más CO2, eclipsando las ganancias climáticas de la industria automotriz por las mejoras en la eficiencia del combustible y el incipiente mercado de vehículos eléctricos.


"Crearon un mercado que presiona nuestros botones

Los análisis de emisiones encargados por The Guardian ilustran, por primera vez en detalle, lo mucho peor para el clima que son los SUVs que son vehículos más pequeños, y cómo han ayudado a transformar nuestras ciudades.


  • En los Estados Unidos, los SUV emiten un 14% más de dióxido de carbono que los pequeños vehículos de pasajeros en promedio, una disparidad más amplia que en la Unión Europea pero más pequeña que en China.

  • Estas diferencias se suman a un elevado peaje en las emisiones - todos los SUV vendidos en los EE.UU. sólo en 2018 emitirán en un solo año 3,5 millones de toneladas más de CO2 que si fueran coches más pequeños. Durante los 15 años de vida de los vehículos, la contaminación adicional está a la par de todas las emisiones anuales de Noruega.

  • Durante una vida útil de 15 años, los SUV vendidos en EE.UU. en 2018 emitirán 429,5 millones de toneladas de CO2. En China, las emisiones ascenderán a 482 millones de toneladas de CO2, mientras que en la UE los vehículos expulsarán 129 millones de toneladas de CO2. Combinadas, estas emisiones serán tres veces más altas que las que el Reino Unido emite de todas las fuentes en un solo año.


"Para evitar lo peor de la catástrofe climática, el sector del transporte debe descarbonizarse completamente", dijo Sebastián Castellanos, un investigador de la Nueva Alianza para la Movilidad Urbana que calculó las emisiones. "Con la explosión de las ventas de los SUV, nos estamos alejando aún más de nuestro objetivo de descarbonizar el sector".





Este fenómeno mundial tiene sus raíces e impulso en los Estados Unidos, donde en el decenio de 1980 la industria automovilística creó una nueva categoría denominada "vehículo deportivo utilitario", una especie de mezcla entre un camión, una minivan y el tradicional coche familiar estadounidense. Después de haber presionado con éxito a los legisladores para que clasificaran estos vehículos como camiones ligeros en lugar de automóviles, obligando a los vehículos utilitarios deportivos a cumplir normas menos estrictas de eficiencia en el consumo de combustible, la industria se propuso introducirlos en casi todos los ámbitos de la vida estadounidense.


El SUV, que antes era un caballo de carga que transportaba herramientas o se utilizaba para la conducción en terreno accidentado, se transformó en la opción por defecto para las familias que viajaban por los suburbios e incluso para las personas que vivían en el centro de ciudades densamente pobladas. El aspecto y el costo de los SUV se extendió para adaptarse a todos los gustos - el Jeep Cherokee de 1984, una oferta boxeada y espartana considerada como el primer SUV, ha dado lugar a sucesores que van desde el compacto Kia Sportage hasta el deportivo Mercedes ML.


La industria descubrió que los conductores estadounidenses disfrutan de la elevada posición de los asientos de los todoterrenos, así como de la capacidad y la reconfortante sensación de seguridad que proporciona su volumen, aunque la mitad de los viajes que se realizan en los EE.UU. son viajes mundanos de menos de tres millas para hacer recados en lugar de aventuras de alto octanaje en las Montañas Rocosas. Para muchos americanos, los todoterrenos invocan cualidades seductoras de fortaleza e independencia.


"Casi todo el mundo quiere uno ahora", dijo Stephanie Brinley, analista principal de automóviles de IHS Markit. "El coche familiar es ahora un vehículo utilitario y no un sedán. A los milenials les gusta, a los baby boomers les gusta. A los americanos les gusta llevarse todas sus cosas con ellos y los fabricantes de automóviles se dieron cuenta de esto."


El marketing de los todoterrenos es ahora tan amplio que ya no parece molesto ver anuncios de un robusto camión de coches que circula por las calles urbanas para llevar a su ocupante a una clase de yoga o a tomar un café. Ford estaba tan emocionado con su reciente relanzamiento del Bronco, un modelo infame por ser conducido por OJ Simpson mientras era perseguido por una falange de coches de policía en 1994, que lanzó una serie de podcasts de ocho partes para celebrarlo.


"Las compañías de automóviles se fijaron en cosas que la gente valora, como el machismo, la robustez y la protección de la familia, y aprovecharon eso", dijo Harvey Miller, profesor y director del Centro de Análisis Urbano y Regional de la Universidad Estatal de Ohio. "Estos SUV tienen el nombre de montañas y otros lugares a los que nunca irás". Crearon un mercado que nos da un empujón".


Como Nat Bullard de Bloomberg señaló en un reciente tweet: "No compramos coches. Compramos coches grandes construidos sobre carrocerías de camiones, y compramos camiones y los conducimos como si fueran coches." Los EE.UU. son ahora indiscutiblemente una nación de vehículos utilitarios, una transformación que ha tenido profundas consecuencias para las ciudades americanas así como para el clima global.


Esta nueva realidad es el punto final lógico de un siglo de presión y engatusamiento por parte de la industria automovilística para que las calles de las ciudades estadounidenses pasen de ser zonas comunales estridentes compartidas por peatones, puestos de mercado y los primeros vehículos a mega carreteras que atraviesan desproporcionadamente las comunidades de color; en las que cruzar imprudentemente la calle es un acto punible y en las que se requiere tanto espacio para el 95% del tiempo que nuestros coches están parados que Los Ángeles, por ejemplo, dedica una superficie mayor que la masa terrestre de Manhattan sólo para aparcar.


Para Miller, los SUV son un monumento a un fracaso americano más amplio que ha visto a peatones y ciclistas abandonados por kilómetros interminables de construcción de carreteras, con los no usuarios de coches obligados a pulsar lo que él llama "botones de suplicar" para detener el tráfico para entrar en las carreteras que deberían ser espacios públicos igualitarios.


Según Miller, los vehículos todoterreno no sólo traen un montón de contaminación y un elemento de miedo a los que intentan atravesar las carreteras a pie o en bicicleta, sino que son fundamentalmente ineficientes. "Estás tomando un paquete de 200 libras, un humano, y envolviéndolo en un contenedor de 6.000 libras", dijo. "Por alguna razón creemos que es una buena manera de moverse por una ciudad. Si Amazon usara ese razonamiento estaría fuera del negocio en una semana."


También se ha dado la alarma sobre la seguridad de los vehículos deportivos, ya que durante los accidentes su elevada estatura tiende a golpear a los peatones y ciclistas en la parte superior del torso y luego los aplasta bajo las ruedas. "Son máquinas de matar", dijo Miller. "Causan mucho daño al clima global, a la calidad del aire y a las personas que golpean. Los todoterrenos son terribles para las ciudades y los barrios, no sirven para nada allí. No necesitas usarlos para ir a la tienda para comprar un galón de leche".


Las emisiones de los vehículos utilitarios deportivos se reducirán en gran medida a mejoras en la eficiencia del combustible y a un cambio significativo a las versiones eléctricas. Firmas como Nissan, General Motors y, por supuesto, Tesla han comenzado a lanzar SUVs eléctricos, aumentando la autonomía de conducción hasta 300 millas sin carga. Pero el desafío es muy grande: hoy en día, sólo uno de cada 100 vehículos vendidos en los EE.UU. es eléctrico, las estaciones de recarga siguen siendo escasas y el precio del petróleo - y por lo tanto de la gasolina en la bomba - se ha desplomado recientemente a mínimos históricos.


Una reforma más profunda implicaría una reimaginación de los pueblos y ciudades de EE.UU. como lugares en gran parte sin coches, un escenario previamente impensable antes de que la pandemia vaciara las calles y viera a los comensales al aire libre, a los patinadores y a las parejas de paseo tomar su lugar en el asfalto recuperado. La crisis de 2020 ha dado a los estadounidenses un vistazo a un tipo diferente de vida urbana, una más fácilmente asociada con Ámsterdam o Venecia, aunque hay pocos indicios de que el clamor por los todoterrenos se esté debilitando.


"La mayoría de los americanos no pueden imaginar otra cosa que no sean autopistas y un pésimo transporte público. Es todo lo que han visto", dijo Miller. "Ahora que los SUV están aquí son difíciles de desenvolver pero si queremos ciudades sostenibles y saludables tenemos que hacerlo".


Europa, con su cultura más arraigada en caminar, andar en bicicleta y el transporte público, está ahora organizando una especie de reacción contra los vehículos deportivos, con protestas en Alemania por el impacto climático de los vehículos y llamadas en el Reino Unido, donde se encuentra el "tractor Chelsea", para una prohibición de la publicidad de los vehículos deportivos al estilo del tabaco, porque arrojan enormes volúmenes de contaminantes atmosféricos que alojan partículas nocivas en los pulmones y pueden incluso provocar daños cerebrales.


No es así en América, donde la era de los SUV está lejos de estar amenazada. El IHS Markit prevé que los SUV representarán la mitad de todas las ventas de coches de EE.UU. este año por primera vez, fortaleciéndose aún más hasta el 54% de las ventas en 2025. General Motors, Fiat Chrysler y Ford son cada vez más fabricantes de SUV, en lugar de coches.



"El dominio de los SUV sólo se va a extender", dijo Brinley. "Los veremos como la norma."


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