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El mundo está parado, entonces ¿de dónde vienen todas las emisiones de carbono?


Fuente: Grit.org - Por Shannon Osaka - Abril de 2020

Las estimaciones son que las emisiones se reducirán sólo el 5.5%, necesitamos un 7.6% para estar en línea con el objetivo de 1.5°C

Los peatones se han apoderado de las calles de la ciudad, la gente ha dejado de volar casi por completo, los cielos son azules (¡incluso en Los Ángeles!) por primera vez en décadas, y las emisiones globales de CO2 están en camino de disminuir en ... alrededor de un 5,5 por ciento. Espera, ¿qué? Incluso con la economía global casi estancada, el mejor análisis sugiere que el mundo sigue en camino de liberar el 95% del dióxido de carbono emitido en un año típico, continuando con el calentamiento del planeta e impulsando el cambio climático incluso mientras estamos atrapados en casa. Una disminución del 5,5% en las emisiones de dióxido de carbono seguiría siendo el mayor cambio anual registrado, superando la crisis financiera de 2008 y la Segunda Guerra Mundial. Pero vale la pena preguntarse: ¿De dónde vienen todas esas emisiones? Y si detener la mayoría de los viajes y el transporte no es suficiente para frenar el cambio climático, ¿qué lo será?


"Creo que la cuestión principal es que la gente se centra mucho, demasiado, en las huellas personales de las personas, y tanto si vuelan como si no, sin ocuparse realmente de las cosas estructurales que realmente hacen que los niveles de dióxido de carbono suban", dijo Gavin Schmidt, climatólogo y director del Instituto Goddard de Estudios Espaciales de la NASA en la ciudad de Nueva York. El transporte representa un poco más del 20% de las emisiones globales de dióxido de carbono, según la Agencia Internacional de Energía. (En los Estados Unidos, representa alrededor del 28%.) Eso es una parte significativa, pero también significa que incluso si todos los viajes fueran completamente libres de carbono (imagínese un sistema de tren electrificado y de energía renovable, combinado con vehículos eléctricos personales y aviones a batería), todavía habría otro 80% de las emisiones de combustibles fósiles que se elevarían a la atmósfera. Entonces, ¿de dónde proceden todas esas emisiones? Por un lado, se siguen generando más o menos la misma cantidad de electricidad, incluso si la mayor parte de ella va a las casas en lugar de a los lugares de trabajo. La electricidad y la calefacción combinadas representan más del 40% de las emisiones mundiales. Muchas personas en todo el mundo dependen de la madera, el carbón y el gas natural para mantener sus casas calientes y cocinar sus alimentos, y en la mayoría de los lugares, la electricidad tampoco es tan ecológica. Incluso con una mayor proporción del mundo trabajando desde casa, la gente sigue necesitando la red para mantener las luces encendidas y conectarse a Internet. "Hay un cambio de las oficinas a los hogares, pero la energía no se ha apagado, y esa energía sigue siendo generada en gran parte por los combustibles fósiles", dijo Schmidt. En Estados Unidos, el 60% de la generación de electricidad todavía proviene del carbón, el petróleo y el gas natural. (Sin embargo, hay evidencia de que la cuarentena está cambiando cuando la gente usa electricidad, lo que tiene algunas consecuencias para las energías renovables). La fabricación, la construcción y otros tipos de industria representan aproximadamente el 20% de las emisiones de CO2. Ciertos procesos industriales como la producción de acero y la fundición de aluminio utilizan enormes cantidades de combustibles fósiles, y hasta ahora, dice Schmidt, ese tipo de producción ha continuado en su mayor parte a pesar de la pandemia. La realidad es que las emisiones deben reducirse en un 7,6% cada año para evitar que el calentamiento global supere los 1,5°C por encima de los niveles preindustriales - el umbral asociado a las amenazas climáticas más peligrosas - según un análisis del Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente. Incluso si el parate global y la caída económica reducen las emisiones en un 7,6% este año, las emisiones tendrían que disminuir aún más el año siguiente. Y el año siguiente. Y así sucesivamente. En medio de la pandemia, se ha vuelto común señalar los cielos más despejados y las aguas más limpias de Venecia como evidencia de que la gente puede hacer una diferencia en el cambio climático. "Las nuevas fotos icónicas de un horizonte de Los Ángeles cristalino, sin su habitual velo de smog, son una prueba no deseada pero convincente de lo que puede suceder cuando las personas dejan de conducir vehículos que contaminan el aire", escribió Michael Grunwald en la revista POLITICO. Pero estos argumentos mezclan la contaminación del aire y del agua, ¡cuestiones ambientales cruciales por derecho propio! - con las emisiones de CO2. El dióxido de carbono es invisible, y las centrales eléctricas y las refinerías de petróleo todavía lo están bombeando a la atmósfera. Mientras tanto, las empresas de gas natural y la ganadería (piense en los eructos de las vacas) siguen liberando metano. "Creo que la gente debería ir en bicicleta en lugar de conducir, y deberían tomar el tren en lugar de volar", dijo Schmidt. "Pero eso es pequeño, comparado con las grandes cosas estructurales que no han cambiado." Vale la pena recordar que un descenso en las emisiones de carbono no llevará a ningún cambio en la tendencia de calentamiento de la Tierra. Algunos científicos comparan el dióxido de carbono de la atmósfera con el agua que fluye en una bañera con fisuras. El parate global ha hecho que el grifo se cierre un poco, no del todo. Hasta que no reduzcamos las emisiones a cero neto, de modo que las emisiones que fluyan a la atmósfera sean equivalentes a las que quedan secuestradas, la Tierra seguirá calentándose.

Eso ayuda a explicar por qué el año 2020 ya está en camino de ser el más cálido jamás registrado, superando al 2016. En una triste ironía, la disminución de la contaminación del aire puede hacer que sea aún más caliente. Veerabhadran Ramanathan, profesor del Instituto Scripps de Oceanografía de la Universidad de California en San Diego, explicó que muchas partículas contaminantes tienen un efecto "enmascarador" sobre el calentamiento global, ya que reflejan los rayos del sol, anulando parte del calentamiento de las emisiones de gases de efecto invernadero. Con ese escudo de la contaminación desaparecido, Ramanathan dijo: "Podríamos ver un aumento del calentamiento". Aprecien los cielos más azules y el aire más fresco, mientras puedan. Pero la disminución de las emisiones de la pandemia debería ser una advertencia, no un motivo de celebración: una señal de cuánto más hay por hacer.

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