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No apretemos el botón del cambio irreversible: advierte un científico


Johan Rockstrom advierte de un umbral más allá del cual la Tierra pasa de un sistema de "autoenfriamiento" a uno de "autocalentamiento"


Fuente: Phys.org -Por Marlowe Hood - Diciembre 2019


Johan Rockstrom, Director del Instituto de Potsdam para la Investigación del Impacto Climático (PIK), es un científico de gran visión que se esfuerza por ver cómo encajan todas las piezas del complejo sistema climático de nuestro planeta.


En 2009 fue coautor del concepto de "límites planetarios", que desde entonces se ha convertido en un paradigma central para evaluar la capacidad de la Tierra para absorber el impacto de la actividad humana.


Rockstrom habló con AFP en la conferencia climática de la ONU COP25 en Madrid. Las respuestas han sido editadas para ser concisas y claras.


P: ¿Es una solución viable para el calentamiento global compatible con el capitalismo de consumo?


Hay una manera sencilla de responder a esa pregunta: no tenemos elección. En cuanto al clima, el tiempo se está acabando tan rápido que no hay otro camino. O hacemos que esto funcione dentro del paradigma económico existente, o fracasamos.


Es ingenuo pensar: "Vamos a descrecer, vamos a desinvertir completamente, o vamos hacia el modelo postcapitalista y tiremos el PIB a la papelera". Tenemos que trabajar con la maquinaria económica que tenemos en nuestra sala de máquinas.


P: ¿Por qué las empresas de combustibles fósiles se dirigen a usted, un científico del sistema de la Tierra, para pedirle consejo?


Las compañías petroleras con sede en Europa -como Shell, BP y Equinor- no han llegado al punto de ver el comienzo del fin de su negocio, pero estoy seguro de que reconocen que tenemos un serio problema.


También son muy inteligentes al comprometerse con la comunidad científica y permitir un techo alto cuando se trata de ver las diferentes perspectivas. Pero aún así lo traducen todo en sus propias conclusiones, que en su mayoría están alineadas con los "Sky Scenarios" de Shell.


El argumento de estas empresas es así: "Servimos a la humanidad suministrando energía moderna. Las economías necesitan energía barata porque de lo contrario se paralizan. No nos culpe a nosotros, sólo estamos proporcionando exactamente lo que usted está pidiendo".


El Sky Scenario dice que incluso con una reducción del 50 por ciento de las emisiones de gases de efecto invernadero en los próximos 30 años, Shell puede alinearse con la ciencia y el Acuerdo de París sin cambiar mucho.


Pero esta es una ilusión que supone el despliegue de niveles poco realistas de captura y almacenamiento de carbono (CAC) -una tecnología que secuestra el CO2 cuando se quema gas o carbón y lo almacena bajo tierra- y la plantación de árboles. Es una estrategia para sentirse bien con el status quo.




Hoy día sólo nos quedan entre 300 y 500 mil millones de toneladas de CO2 en nuestro "presupuesto de carbono" por emitir, lo que equivale a unos diez años. No hay más espacio para este tipo de postura. Y sin embargo, las empresas siguen haciendo grandes inversiones en gas natural y petróleo en el Ártico y en otros lugares. Esto no nos llevará a una economía neta cero a tiempo.



P: ¿Podría la Tierra pasar de ser un sistema de autoenfriamiento a un sistema de autocalentamiento?


Deberíamos apreciar humildemente el hecho de que el sistema de la Tierra permanece en modo de enfriamiento neto. Estamos cargando el planeta con calor mediante la quema de combustibles fósiles. Hasta ahora el sistema de la Tierra ha respondido amortiguando ese calor.


Primero, la tierra y los océanos absorben el 50% de los gases de efecto invernadero emitidos. Ese es el mayor subsidio económico de la historia. Segundo, el 90% del exceso de calor que generamos es absorbido por los océanos. Tercero, las capas de hielo y el casquete polar reflejan el 90% de la radiación solar hacia el espacio.


Así que tenemos el secuestro de carbono, la absorción de calor y el albedo, por el cual la energía del Sol es reflejada de nuevo al espacio por espejos como la nieve y el hielo, como los tres grandes agentes de enfriamiento en la Tierra. Esto es lo que ha mantenido al sistema tan resistente durante el período interglacial del Holoceno [durante los últimos 12.000 años]. A la capacidad del planeta para amortiguar los abusos la llamo "resiliencia de la Tierra".


La gran pesadilla es el momento en que la Tierra ya no puede hacer frente a esos abusos y pasa de ese estado de autoenfriamiento a convertirse en un calentador neto. Todavía no sabemos dónde está ese punto, pero podemos ver los mecanismos.


Por ejemplo en el momento en que, la capa de hielo de Groenlandia se derrite de tal forma que forma una película de líquido en la superficie. Esto ya lo estamos viendo, períodos en los que Groenlandia se convierte en un absorbente neto de calor en lugar de un reflector neto. No por más de unas pocas semanas a la vez, pero está empezando a suceder.


También estamos empezando a ver algo similar con los ecosistemas terrestres. Hemos tenido años en que toda la superficie terrestre de la Tierra ya no es un sumidero sino una fuente neta de gases de efecto invernadero.


El punto en el que el sistema de la Tierra pasa de ser un enfriador neto a un calentador neto es cuando se cruzan los puntos de inflexión. Podrías terminar en un estado en el que esa resistencia se debilite tanto que el sistema climático ya no reduzca las perturbaciones humanas, sino que las refuerce.


Ese será el momento en que hayamos perdido el control.


P: A menudo oímos que sólo quedan "diez años" para abordar el cambio climático. ¿Qué significa esto?


Debemos empezar a educar a la humanidad de que hay dos escalas de tiempo que importan cuando se trata del cambio climático.


Una es la escala de tiempo de despegue, cuando presionamos el botón de "encendido" de un cambio irreversible, ya sea para el derretimiento de las capas de hielo y el permafrost, o la conversión del Amazonas de bosque tropical a sabana. La otra es el marco temporal de los impactos completos, que se desarrolla a lo largo de siglos.


Debemos evitar el primero. No queremos apretar los botones de encendido del calentamiento global desbocado. La próxima década es nuestra ventana para evitar acercarnos demasiado a esos puntos de inflexión.


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