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Cómo un experimento de replicar la Tierra salió terriblemente mal - Documental




Fuente: The Guardian - Steve Rose - Jul 2020

En la década de 1990, una grupo pasó dos años encerrados dentro de una cúpula llamada Biosfera 2. Terminaron muriendo de hambre y jadeando por respirar. En un nuevo documental La nave espacial Tierra cuenta su historia, nos encontramos con los "biosferianos



Suena como una película de ciencia ficción, o la serie más extraña de Gran Hermano. Ocho voluntarios con elegantes trajes rojos se encierran en un invernadero de alta tecnología que pretende replicar perfectamente los ecosistemas de la Tierra. Terminan muriendo de hambre, jadeando por aire y atacándose mutuamente, mientras los medios de comunicación del mundo los observan.


Pero el experimento de Biosfera 2 realmente ocurrió. De 1991 a 1993, es recordado como un fracaso, si es que es recordado en absoluto - un experimento pseudo-científico y arrogante que nunca iba a cumplir su misión. Sin embargo, como muestra el nuevo documental "Spaceship Earth", a es un cuento con moraleja, ahora que el mundo exterior -Biosfera 1, si lo prefieren- se está pareciendo a un mundo apocalíptico de ciencia ficción. Mirando atrás, es increíble que Biosfera 2 haya sucedido, sobre todo porque la gente detrás de ella comenzó como un grupo de teatro hippy.


"Sólo el hecho de que saliera el mismo número de personas que entraron es un triunfo", dice Mark Nelson, uno de los ocho "biosferianos" originales. Lejos de ser un fracaso, considera que Biosfera 2 es un logro desconocido en la exploración humana, al igual que muchos otros. "Me gusta decir que la construimos no porque tuviéramos las respuestas. La construimos para descubrir lo que no sabíamos".


Los orígenes de Biosfera 2 se remontan a finales de los años 60 en San Francisco, y a un hombre llamado John P Allen. Ya en sus 40 años para entonces, Allen era una especie de hombre renacentista: un graduado de Harvard, un metalúrgico, un organizador sindical, un poeta beat, y un viajero que estudiaba las culturas indígenas. Fundó un grupo de interpretación idealista llamado el Teatro de Todas las Posibilidades. Como el nombre sugiere, querían cambiar el mundo pero no estaban seguros de por dónde empezar. ¿El arte? ¿Negocios? ¿Ecología? ¿Tecnología? En la clásica moda de la contracultura, decidieron: "¡Hagámoslo todo!"


En realidad no sabían cómo hacer nada de eso, excepto poner en escena actuaciones algo libres, pero "aprender haciendo" era la filosofía de Allen - y los llevó sorprendentemente lejos. En 1969, la compañía de Allen se trasladó a Nuevo México y fundó el Rancho Synergia, llamado así por el concepto de sinergia del gran arquitecto Richard Buckminster Fuller, donde el todo es mayor que la suma de las partes.


"Era una bola de energía", dice Nelson, que se unió a la compañía de Allen en esa época, cuando tenía 22 años. "Tenía un gran sentido de la ecología y el teatro. Y francamente, era un tipo muy carismático. Lográbamos una cosa, y luego decíamos: '¿Cuál es el nuevo reto?'. Siempre estaba subiendo la apuesta".


Convirtieron su rancho en el desierto en una granja autosuficiente, plantando árboles y levantando edificios, incluyendo una cúpula geodésica de Buckminster Fuller. Fundaron una galería de arte en Londres (todavía funciona) y compraron otro rancho en Australia. En 1975, incluso decidieron construir un barco. Su diseñador principal era un estudiante de 19 años sin experiencia en la construcción de barcos, pero resultó ser perfectamente navegable. Navegaron alrededor del mundo durante varios años, investigando los ecosistemas de la Tierra.


Habiendo aprendido cómo funcionaban, estaban listos para construir el suyo propio. Si la humanidad iba a colonizar otros planetas, razonaron, necesitaría aprender a replicar la Tierra. Para una generación que llegó a la mayoría de edad con los alunizajes y películas como 2001: Una Odisea del Espacio y Correr en silencio, esta no era una noción particularmente descabellada. Con ayuda, Allen y compañía tuvieron un benefactor: Ed Bass, un multimillonario del petróleo de Texas, cuyo propio viaje de auto-descubrimiento lo había llevado a la órbita de Allen.


El lanzamiento de Biosfera 2 se llevó a cabo como una misión espacial. Los medios de comunicación acudieron a las instalaciones de Arizona, de 150 millones de dólares, todos los paneles blancos brillantes y zigurats de vidrio, llenos de bosques, desiertos, laboratorios, sistemas de reciclaje, cerdos, pollos, colibríes, bebés de arbustos, e incluso un arrecife de coral. Hubo discursos y fuegos artificiales mientras los voluntarios (cuatro mujeres, cuatro hombres, todos blancos) se encerraron para el viaje de dos años a lo desconocido.


Después de un comienzo estable, empezaron a surgir problemas. La comida, por ejemplo. "Podríamos haber usado más calorías", dice Linda Leigh, otra biosférica. Leigh había estado involucrada en el aprovisionamiento de Biosfera 2 con plantas silvestres, pero muchos de los cultivos de alimentos eran demasiado lentos o demasiado intensivos en mano de obra como para valer la pena. Los arbustos silvestres de café tardaron quince días en producir suficiente para una taza.


En lugar de vivir en un exhuberante Jardín del Edén, los biosferianos eran como agricultores de subsistencia.

En lugar de vivir en un exhuberante Jardín del Edén, los biosferianos se convirtieron más bien en agricultores de subsistencia. Había mucha remolacha y batata. "Era un desafío hacer comidas emocionantes", dice Leigh. "Rotabamos las tareas de cocina. Algunas personas crearon cosas nuevas como un taco con forma de dinosaurio. Algunas personas hicieron cosas horribles como sopa fría de hoja de patata". Todos perdieron mucho peso.


Además, los niveles de oxígeno disminuyeron más rápido de lo previsto, con la correspondiente acumulación de dióxido de carbono. La atmósfera de la Tierra tiene alrededor de 21% de oxígeno, pero dentro de la biosfera se redujo a 14,2%. "Se sentía como escalar una montaña", recuerda Nelson. "Algunos de los tripulantes empezaron a tener apnea del sueño. Me di cuenta de que no podía terminar una larga frase sin detenerme y tomar una bocanada de aire. Trabajamos en una especie de cámara lenta, sin desperdiciar energía. Si los niveles de oxígeno hubieran bajado más, podría haber habido serios problemas de salud".


Es comprensible que la moral se haya deteriorado. Vivir en condiciones de biosfera fue un desafío en el mejor de los casos. Si el bloqueo del coronavirus se siente restrictivo, imagina pasar dos años con las mismas siete personas y sin Internet. Nelson lo compara con "una sesión maratónica de terapia de grupo". Además, fiel a sus orígenes teatrales, los biosferianos estaban en exhibición permanente. Autobuses llenos de turistas y escolares llegaban diariamente para golpear el vidrio y tomar fotos de la demacrada tripulación. Leigh recuerda que la antropóloga Jane Goodall vino de visita. "Nos observó como si fuéramos primates cautivos".


Se tiraban vasos y se peleaban, pero afortunadamente no hubo violencia. "Fue más bien un clima de frialdad", dice Leigh. "De no querer estar cerca de los demás". El equipo se dividió en dos bandos de cuatro: "Nuestro grupo estaba a favor de traer comida extra y más oxígeno y así poder mantener las cosas en marcha, y que nuestro propio sufrimiento no impactara en el trabajo que había que hacer. El otro grupo tenía otras ideas".


En otras palabras, mantener la biosfera cerrada y conservar la pureza del experimento, sin importar el costo. Un debate similar estaba ocurriendo en el exterior. Las dificultades de Biosfera 2 no habían pasado desapercibidas, aunque Allen y el equipo habían intentado ocultarlas. Eventualmente se introdujo comida extra y se produjeron dos ventanas emergentes de oxígeno. Los biosferianos estaban encantados.


Empezamos a rernos como locos y a correr", recuerda Nelson. "Me sentí como si hubiera tenido 90 años y ahora volvía a ser una adolescente otra vez. Me di cuenta de que no había visto a nadie corriendo durante meses". Pero en el exterior, mientras el debate se desataba en los medios de comunicación, el proyecto comenzó a ser descartado como no-ciencia, o como lo dijo un comentarista, "entretenimiento ecológico de moda".


Todo lo que hacías, podías ver el impacto de ello. Mi cuerpo de repente entendió el mensaje: cada vez que respiras, estas plantas están esperando tu CO2
Mark Nelson

Nelson ciertamente no lo ve de esa manera. "De una manera u otra, todo se truncó cuando se estableció: "Esta es una prueba de supervivencia, y la única medida de éxito es si todo funciona perfectamente, y no hay necesidad de traer nada del exterior. Esa nunca fue la intención."


La intención, de hecho, era continuar el experimento, aprendiendo de sus errores. Una segunda misión fue a la biosfera en marzo de 1994, y parecía que le iba mejor. Un mes más tarde, sin embargo, de la nada, Ed Bass decidió una purga masiva. El propósito era hacer que el proyecto fuera más empresarial, según parece. Allen y su equipo fueron rápidamente expulsados y un nuevo CEO fue literalmente enviado por helicóptero: Steve Bannon. Sí, Steve Bannon. Banquero de inversión, futuro operador de derecha y estratega de Donald Trump. Como metáfora del destino del planeta, no podría ser más apropiado.


"Lo veo como una historia sobre la ambición humana, sus posibilidades y limitaciones", dice Matt Wolf, director del documental La nave espacial Tierra. "Creo que el experimento reveló que los humanos son el elemento más inestable de un sistema cerrado." Como muchos, Wolf apenas conocía acerca del experimento antes de empezar a investigarlo. Descubrió que muchos de los bioesféricos originales aún viven juntos en el Rancho Synergia, incluyendo a Nelson y Allen, que ahora tienen 90 años. Afortunadamente, grabaron todo: Wolf tuvo acceso a más de 600 horas de película y video de 16mm. Biosfera 2 es ahora administrada por la Universidad de Arizona. Linda Leigh dirige un proyecto de jardín comunitario en Oracle, a unos pocos kilómetros de distancia.


Tanto Nelson como Leigh se ofrecerían voluntariamente para volver a entrar. Ambos fueron transformados por la experiencia, de una manera que desearían que la sociedad en su conjunto pudiera emular. "Dentro de Biosfera 2, todo tenía sentido", dice Nelson. "Todo lo que hacías, podías ver el impacto de ello. No hay acciones anónimas. Fue como si mi cuerpo de repente entendiera el mensaje: cada vez que respiras, estas plantas están esperando tu CO2. Son tu tercer pulmón. Pensé: '¡Dios mío, esto me mantiene vivo! Estoy absolutamente conectado metabólicamente a la vida aquí".


Aunque la historia juzgue a Biosfera 2 como un fracaso, ¿es realmente tan malo? "Los medios de comunicación pueden ser muy desdeñosos con la gente que intenta cosas nuevas", dice Wolf. "Tanto es así que la gente duda en intentarlo por miedo a la crítica o al fracaso. Si todos temieran el fracaso, nunca intentarían cosas nuevas y ambiciosas".


- La nave espacial Tierra está disponible en plataformas digitales y en los cines ahora.



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- Un manual de reparaciones para la nave espacial Tierra - aquí


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