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El cambio climático está afectando a la dieta de los niños, según un estudio



Fuente: Phys - Enero 2021

Un estudio mundial, el primero en su género, constata que las temperaturas más altas contribuyen en igual medida o incluso en mayor medida a la malnutrición infantil y a las dietas de baja calidad que los culpables tradicionales de la pobreza, el saneamiento inadecuado y la educación deficiente. El estudio es la mayor investigación hasta la fecha de la relación entre nuestro clima cambiante y la diversidad de la dieta de los niños, y examina la diversidad de la dieta de 107.000 niños menores de 5 años en 19 países de Asia, África y América del Sur. De las seis regiones examinadas, cinco tuvieron reducciones significativas en la diversidad de la dieta asociadas con temperaturas más altas:


En un estudio internacional, el primero en su género, sobre 107.000 niños, se constata que las temperaturas más altas contribuyen en igual medida o incluso en mayor medida a la malnutrición infantil y a las dietas de baja calidad que los culpables tradicionales de la pobreza, el saneamiento inadecuado y la educación deficiente.


El estudio de 19 naciones es la mayor investigación hasta la fecha de la relación entre nuestro clima cambiante y la diversidad de la dieta de los niños. Se cree que es el primer estudio en múltiples naciones y continentes sobre cómo tanto las temperaturas más altas como las precipitaciones -dos resultados clave del cambio climático- han impactado en la diversidad de la dieta de los niños.


"Ciertamente, se ha predicho que los futuros cambios climáticos afectarán a la malnutrición, pero nos sorprendió que las temperaturas más altas ya estén mostrando su impacto", dijo la autora principal Meredith Niles, profesora adjunta de Nutrición y Ciencias de la Alimentación en la Universidad de Vermont y becaria del Instituto Gund para el Medio Ambiente de la universidad.


Dirigido por investigadores de la Universidad de Vermont, el estudio examina la diversidad de la dieta entre 107.000 niños de 5 años o menos en 19 países de Asia, África y Sudamérica, utilizando 30 años de datos geocodificados de temperatura y precipitaciones, y datos socioeconómicos, ecológicos y geográficos.


En el estudio se llega a la conclusión de que los efectos negativos del clima -especialmente la temperatura más alta- en la diversidad de la dieta son mayores en algunas regiones que los efectos positivos de la educación, el agua y el saneamiento y la mitigación de la pobreza, todas ellas tácticas comunes de desarrollo mundial. Las conclusiones se publicaron hoy en Environmental Research Letters.


De las seis regiones examinadas -Asia; América Central y del Sur; África septentrional, occidental y sudoriental- cinco registraron reducciones significativas de la diversidad de la dieta asociadas a temperaturas más elevadas.


Los investigadores se centraron en la diversidad de la dieta, una medida desarrollada por las Naciones Unidas para medir la calidad de la dieta y la ingesta de micronutrientes. Los micronutrientes, como el hierro, el ácido fólico, el zinc y las vitaminas A y D, son fundamentales para el desarrollo infantil. La falta de micronutrientes es una causa de malnutrición, que afecta a uno de cada tres niños menores de cinco años. La diversidad de la dieta se mide contando el número de grupos de alimentos consumidos en un período determinado.


En promedio, los niños del estudio habían consumido alimentos de 3,2 grupos de alimentos (de un total de 10) -incluyendo carne y pescado, legumbres, verduras de hoja oscura y cereales- en las 24 horas anteriores. En cambio, la diversidad de la dieta en las economías emergentes o en los países más prósperos, como China, ha sido más del doble de este promedio (6,8 para los niños de 6 años o menos).

"La diversidad de la dieta ya era baja para este grupo", dijo el coautor de la UVM, Brendan Fisher. "Estos resultados sugieren que, si no nos adaptamos, el cambio climático podría erosionar aún más una dieta que ya no cumple con los niveles adecuados de micronutrientes en los niños".


La desnutrición infantil severa es un desafío global significativo. Según las Naciones Unidas, 144 millones de niños menores de 5 años se vieron afectados por el retraso en el crecimiento en 2019, un efecto de la desnutrición crónica. En 2019, 47 millones de niños menores de 5 años sufrían de emaciación, o desnutrición aguda, según la ONU, una condición causada por la ingesta limitada de nutrientes y las infecciones.


El estudio también encontró que el aumento de las precipitaciones, otro efecto potencial del cambio climático en algunas regiones, estaba asociado con una mayor diversidad en la dieta de los niños. En algunos casos, el efecto de las mayores precipitaciones tuvo un mayor impacto en la diversidad de la dieta infantil que la educación, la mejora de la sanidad o una mayor cobertura forestal.


"Las mayores precipitaciones en el futuro pueden proporcionar importantes beneficios en la calidad de la dieta de múltiples maneras, pero también dependen de cómo llegue esa lluvia", dijo la coautora Molly Brown de la Universidad de Maryland. "Si es más errática e intensa, como se predice con el cambio climático, esto puede no ser cierto".


El estudio se basa en la investigación global de la UVM sobre cómo la naturaleza mejora tanto la salud de los niños, sus dietas y el bienestar humano. Los hallazgos sugieren que, además de abordar las necesidades actuales, los responsables políticos deben planificar la mejora de las dietas de los más vulnerables en el futuro teniendo en cuenta el calentamiento del clima.


"Un clima que se calienta tiene el potencial de socavar todo el bien que los programas de desarrollo internacional proporcionan", dijo el co-autor Taylor Ricketts, Director del Instituto Gund para el Medio Ambiente de la UVM. "De hecho, eso es algo que encontramos una y otra vez en esta investigación global: la continua degradación ambiental tiene el potencial de socavar los impresionantes avances en salud global de los últimos 50 años".

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