• Homo consciens

Las plantas nos hacen ganar tiempo para frenar el cambio climático, pero no detenerlo



Fuente: Phys - por Priyanka Runwal, Laboratorio Nacional Lawrence Berkeley - 8 de diciembre de 2021



Como las plantas absorben el dióxido de carbono de la atmósfera y lo convierten en alimento, los bosques y otros ecosistemas similares se consideran unos de los sumideros de carbono más importantes del planeta. De hecho, Estados Unidos y muchos otros países que participaron en la Conferencia de la ONU sobre el Cambio Climático del mes pasado han hecho de las soluciones basadas en la naturaleza una característica fundamental de su marco de mitigación del dióxido de carbono en el marco del Acuerdo de París.


Olvídese de los planes para reducir las emisiones en 2050: esto es una dilación mortal - aquí

A medida que las actividades humanas provocan la emisión de más dióxido de carbono a la atmósfera, los científicos han debatido si las plantas están respondiendo haciendo más fotosíntesis y absorbiendo aún más dióxido de carbono del que ya tienen, y si es así, si es un poco o mucho más. Ahora, un equipo internacional de investigadores dirigido por el Laboratorio Nacional Lawrence Berkeley (Berkeley Lab) y la Universidad de California en Berkeley ha utilizado una novedosa metodología que combina la teledetección, el aprendizaje automático y los modelos de la biosfera terrestre para constatar que las plantas sí están haciendo más fotosíntesis, con un aumento del 12% de la fotosíntesis mundial entre 1982 y 2020. En ese mismo periodo de tiempo, las concentraciones globales de dióxido de carbono en la atmósfera aumentaron un 17%, pasando de 360 partes por millón (ppm) a 420 ppm.


El aumento del 12% en la fotosíntesis se traduce en 14 petagramos de carbono adicional extraído de la atmósfera por las plantas cada año, aproximadamente el equivalente al carbono emitido en todo el mundo por la quema de combustibles fósiles sólo en 2020. No todo el carbono que se extrae de la atmósfera mediante la fotosíntesis se almacena en los ecosistemas, ya que gran parte se devuelve a la atmósfera mediante la respiración, pero el estudio señala una relación directa entre el aumento de la fotosíntesis y el incremento del almacenamiento de carbono a nivel mundial. El estudio se publicó en Nature.


"Se trata de un aumento muy grande de la fotosíntesis, pero no se acerca a la eliminación de la cantidad de dióxido de carbono que estamos introduciendo en la atmósfera", dijo el científico del Laboratorio de Berkeley Trevor Keenan, autor principal del estudio. "No está deteniendo el cambio climático ni mucho menos, pero nos está ayudando a frenarlo".


Medir la fotosíntesis

Dado que el dióxido de carbono permanece en la atmósfera durante décadas más que otros gases de efecto invernadero que provocan el calentamiento global, los esfuerzos para reducirlo son fundamentales para mitigar el cambio climático. Las plantas, a través de la fotosíntesis, y los suelos secuestran aproximadamente un tercio de las emisiones de dióxido de carbono que se liberan a la atmósfera cada década por la quema de combustibles fósiles.


Un calentamiento de 2°C liberaría miles de millones de tons de carbono del suelo - aquí
El suelo, uno de los grandes sumideros de carbono de la Tierra puede haber sido sobrestimado - aquí

Durante la fotosíntesis, las plantas abren pequeños poros en la superficie de sus hojas para aspirar el dióxido de carbono del aire y producir su propio alimento. Para medir esta actividad fotosintética, los científicos pueden colocar una hoja en una cámara cerrada y cuantificar la caída de los niveles de dióxido de carbono en el aire del interior. Pero es mucho más difícil medir la cantidad de dióxido de carbono que absorbe un bosque entero.


A través de iniciativas como AmeriFlux, una red de lugares de medición coordinada por el Proyecto de Gestión AmeriFlux del Departamento de Energía en el Laboratorio de Berkeley, científicos de todo el mundo han construido más de 500 torres micrometeorológicas en bosques y otros ecosistemas para medir el intercambio de gases de efecto invernadero entre la atmósfera y la vegetación y el suelo. Aunque estas torres de flujo pueden ayudar a estimar las tasas de fotosíntesis, son caras y, por tanto, su cobertura geográfica es limitada, y pocas se han desplegado a largo plazo.


Por ello, los científicos confían en las imágenes de los satélites para trazar un mapa de la parte de la Tierra que es verde y, por tanto, está cubierta por plantas, lo que les permite inferir la actividad fotosintética global. Pero con el aumento de las emisiones de dióxido de carbono, esas estimaciones basadas únicamente en el verdor se vuelven problemáticas.


La historia en la imagen


Las imágenes de satélite pueden captar el verde adicional para dar cuenta de las hojas adicionales que las plantas echan debido a su crecimiento acelerado. Pero a menudo no tienen en cuenta la mayor eficiencia de cada hoja para realizar la fotosíntesis. Además, esta eficiencia no aumenta al mismo ritmo que el dióxido de carbono se acumula en la atmósfera.


Los esfuerzos anteriores para estimar cómo responden las tasas de fotosíntesis al aumento de las concentraciones de dióxido de carbono encontraron resultados muy variados, desde efectos escasos o nulos en el extremo inferior, hasta efectos muy grandes en el extremo superior.


"Es muy importante comprender esa magnitud", afirma Keenan, que también es profesor adjunto del Departamento de Ciencia, Política y Gestión Medioambiental de la Universidad de Berkeley. "Si el aumento [de la fotosíntesis] es pequeño, entonces puede que no tengamos el sumidero de carbono que esperamos".


Por ello, Keenan y su equipo de investigadores adoptaron un nuevo enfoque: examinaron casi tres décadas de estimaciones de sumideros de carbono realizadas por el Global Carbon Project. Las compararon con las predicciones de las imágenes de satélite de la Tierra tomadas entre 1982 y 2012 y con los modelos que utilizan el intercambio de carbono entre la atmósfera y la tierra para hacer estimaciones de sumideros de carbono.


"Nuestra estimación de un aumento del 12% se sitúa justo en medio de las demás estimaciones", dijo. "Y en el proceso de generar nuestra estimación, nos permitió reexaminar las otras estimaciones y entender por qué eran demasiado grandes o pequeñas. Eso nos dio confianza en nuestros resultados".


Aunque este estudio pone de relieve la importancia de proteger los ecosistemas que actualmente ayudan a frenar el ritmo del cambio climático, Keenan señala que no está claro durante cuánto tiempo los bosques seguirán prestando este servicio.


"No sabemos qué nos deparará el futuro en cuanto a cómo seguirán respondiendo las plantas al aumento del dióxido de carbono", dijo. "Esperamos que se saturen en algún momento, pero no sabemos cuándo ni en qué grado. En ese momento, los sumideros terrestres tendrán una capacidad mucho menor para compensar nuestras emisiones. Y los sumideros de tierra son actualmente la única solución basada en la naturaleza que tenemos en nuestra caja de herramientas para combatir el cambio climático."


Más sobre el mismo tema:

Los árboles reducen la temperatura de la superficie terrestre en las ciudades hasta 12°C - aquí
Muchos bosques sobrecalentados podrían pronto liberar más carbono del que absorben - aquí -
Los bosques no pueden soportar todos los planes de emisiones netas cero -aquí
¿Cuánto carbono absorben los bosques? - aquí
Desplazar el carbón por la madera para la generación de energía empeorará el cambio climático - aquí
Los costes ocultos de la energía solar fotovoltaica - aquí
Por qué usar metales raros para limpiar el planeta es una solución de muy alto precio - aquí
La presión sobre el agua, un aspecto olvidado de la transición energética - aquí
Un estudio de Stanford pone en duda la captura de carbono - aquí
La realidad de las promesas de las tecnologías de captura de carbono - aquí
El cero neto, la reforestación y la alimentación mundial, informe de Oxfam - aquí
La nueva tecnología de captura de CO₂ no es la solución mágica contra el cambio climático - aquí
Dicen que la quema de madera para generar energía es "neutra en carbono". ¿Es eso cierto? - aquí
La "nueva economía energética": Un ejercicio de pensamiento mágico - aquí
Científicos del clima: el concepto de cero neto es una trampa peligrosa - aquí
Una planta de energía "renovable" de biomasa es el mayor emisor de CO2 del Reino Unido - aquí
Las compensaciones de carbono compensan el carbono? NO - aquí

Encontranos en las redes sociales de Climaterra

  • Facebook
  • Twitter
  • Instagram